Cuencas hidrogra?ficas Un sol ca?lido de primavera ban?a la cima de las montan?as cubiertas de nieve. El mundo que estaba congelado comienza a derretirse lentamente. La nieve al derretirse se convierte en un li?quido ge?lido que baja goteando por la ladera de la montan?a. El agua se ira? abriendo paso cuesta abajo, hasta unirse a un cuerpo de agua ma?s grande, ya sea un ri?o turbulento o un arroyo tranquilo. La totalidad del a?rea del terreno, incluyendo la cima de la montan?a, las laderas y los valles que drenan en el ri?o se denomina cuenca hidrogra?fica. Apenas el 3% del agua de la Tierra puede ser clasificada como agua dulce. El agua dulce es el agua que tenemos disponible para beber y usar. Para acotar au?n ma?s esa cifra, menos del 1% de esa cantidad es la cantidad real de agua en estado li?quido, ya sea en la superficie de la Tierra o en forma de agua subterra?nea, almacenada en las grietas y los poros de las rocas y del suelo. Esto hace que las cuencas hidrogra?ficas sean importanti?simas. Recogen el agua de lluvia, la nieve derretida, el aguanieve y el granizo, y lo canalizan de regreso a los grandes cuerpos de agua (ri?os y arroyos, lagos y estanques, pantanos y oce?anos) y a las fuentes de agua subterra?nea, como los acui?feros. Mantener la limpieza de una cuenca hidrogra?fica es vital para contar con agua potable para beber y para tener lagos, ri?os, oce?anos y acui?feros libres de contaminantes. Desafortunadamente, la actividad humana puede contaminar el agua de diversas maneras. Existen dos tipos de contaminacio?n humana del agua: la de fuente puntual y la de fuente no puntual. La contaminacio?n de fuente puntual ocurre cuando ingresan a un cuerpo de agua sustancias qui?micas u otros contaminantes de una u?nica fuente identificable. La fuente de este tipo de contaminacio?n es evidente y es posible identificarla ra?pidamente. Los contaminantes de fuente puntal a menudo son generados por empresas e industrias que usan materiales peligrosos para fabricar un producto. Los establecimientos agropecuarios que cuentan con instalaciones para el almacenamiento de desechos de animales, pesticidas y fertilizantes tambie?n pueden ser una fuente de este tipo de contaminacio?n. Todos estos ejemplos de contaminacio?n de fuente puntual pueden contaminar el agua de la superficie y el agua subterra?nea. La contaminacio?n de fuente puntual del agua subterra?nea es casi imposible de tratar. La contaminacio?n de fuente puntual ma?s comu?n del agua subterra?nea es provocada por solventes, pinturas y productos derivados del petro?leo. Adema?s de con los contaminantes petroli?feros, el agua superficial a menudo tambie?n se contamina con bacterias, virus, fertilizantes y detergentes de sitios que no controlan las actividades de almacenamiento o tratamiento de desechos. Estas clases de contaminacio?n pueden matar ra?pidamente toda forma de vida marina y hacer que un ri?o o lago se vuelvan inutilizables para actividades recreativas tales como la pesca o el esqui? acua?tico. El segundo tipo de contaminacio?n del agua se denomina contaminacio?n de fuente no puntual. La contaminacio?n de fuente no puntual ocurre cuando el agua se desplaza por la cuenca hidrogra?fica y recoge contaminantes naturales o artificiales que se dirigen a los arroyos superficiales o al agua subterra?nea. Tu?, o quiza?s alguien que conozcas, pueden formar parte de la contaminacio?n de fuente no puntual del agua, incluso sin ser conscientes de ello. ¿Alguna vez has lavado un carro, has echado fertilizante en el jardi?n de tu casa o has tenido un perro o un gato? Si respondiste afirmativamente a alguna de estas preguntas, es probable que este?s generado contaminacio?n. La espuma del jabo?n usado para lavar el carro puede escurrirse por la calle hasta una alcantarilla. La alcantarilla, en u?ltima instancia, la llevara? a un arroyo o un lago. La espuma de jabo?n puede ser mortal para los peces y otros animales acua?ticos. ¿Tu casa tiene un lindo jardi?n verde? El fertilizante de ce?sped puede escurrirse hasta una alcantarilla de igual forma que la espuma de jabo?n. Quiza?s tengas una mascota. Sacar a pasear al perro para que haga sus necesidades puede generar contaminacio?n. Asegu?rate de llevar una de esas bolsas para desechar correctamente los excrementos de tu mascota. Los excrementos animales contienen bacterias nocivas. Una vez que se toma conciencia de que existe un problema de contaminacio?n en un a?rea, los cienti?ficos pueden determinar que? tipo de contaminacio?n la ha causado. La contaminacio?n de fuente puntual se origina en un sitio especi?fico, por consiguiente la fuente de este tipo de contaminacio?n puede identificarse ra?pidamente. Un agente contaminador de fuente puntual normalmente an?ade unos o dos contaminantes al agua. Adema?s, estos tienen un flujo estable y predecible. Cualquier ciudadano responsable puede identificar un contaminante de fuente puntual a trave?s de la observacio?n directa, pues suelen aparecen sen?ales claramente visibles alrededor del sitio donde el contaminante esta? ingresando a la cuenca hidrogra?fica. Se puede examinar el agua en distintos sitios. A medida que las muestras se acerquen a la fuente puntual, la cantidad de contaminante aumentara?. La contaminacio?n de fuente no puntual proviene de la totalidad de la cuenca hidrogra?fica, no existe una fuente individual. Los contaminantes provienen de sitios diferentes y hay poca cantidad de cada uno de ellos. Un cienti?fico puede determinar que un cuerpo de agua ha sido contaminado por una fuente no puntual porque habra? una gran cantidad de contaminantes diferentes en el agua. Es habitual que haya una pequen?a concentracio?n de cada contaminante, aunque la cantidad puede aumentar despue?s de una lluvia intensa. La pro?xima vez que decidas lavar el carro o sacar a pasear al perro, piensa en el riesgo de an?adir contaminantes a la red de agua. Limitar la cantidad de contaminantes de fuente puntual y no puntual que ingresan en arroyos, ri?os, lagos, oce?anos y acui?feros nos brinda agua limpia para beber y usar. El agua superficial y subterra?nea libre de contaminacio?n tambie?n permite que los peces y otras formas de vida acua?tica cuenten con un lugar limpio y sano para vivir.

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